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Descubren que el ornitorrinco es capaz de brillar en la oscuridad

El pelaje del ornitorrinco se torna verde al exponerlo a la luz ultravioleta
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ornitorrinco, ciencia, biología
Ornitorrinco (REUTERS/Mick Tsikas)

Un estudio científico descubrió que el pelaje del ornitorrinco se ilumina de verde cuando es expuesto a la luz ultravioleta. Se trata del primer registro de un caso de biofluorescencia en un monotrema, es decir, un mamífero que pone huevos.

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El ornitorrinco (Ornithorhynchus anatinus) es una especie en estado vulnerable cuyo hábitat abarca la parte oriental de Australia. Este rasgo extraordinario de su pelaje también ha sido observado en otros dos mamíferos, la zarigüeya y la ardilla voladora.

La primera vez que se realizó una observación de biofluorescencia en un mamífero fue por accidente, por uno de los autores del estudio, mientras realizaba una búsqueda nocturna de líquenes. Al detectar el efecto rosado en una ardilla voladora, el investigador corroboró el hallazgo en algunos especímenes en cautiverio.

En el caso del ornitorrinco, los investigadores analizaron tres especímenes disecados: una hembra y un macho del Museo Field de Historia Natural en Chicago y otro espécimen masculino del Museo Estatal de la Universidad de Nebraska.

Su pelaje de color marrón adiquiría un verde fluorescente bajo la luz ultravioleta. Esto se debe a que el pelaje del ornitorrinco absorbe los rayos UV y vuelve a emitir luz visible, haciéndola fluorescente.

El estudio fue publicado en la revista académica Mammalia bajo el título ‘Biofluorescencia en el ornitorrinco’.

Animales nocturnos

¿Cuál pudría ser la función de este rasgo? Los investigadores señalan que los ornitorrincos son animales nocturnos, al igual que la zarigüeya y la ardilla voladora, por lo tanto, la biofluorescencia es un mecanismo que desarrollaron para que estos animales se vean e interactúen entre sí en la oscuridad.

“Fue una mezcla de serendipia y curiosidad lo que nos llevó a iluminar con luz ultravioleta a los ornitorrincos del Field Museum”, dijo la autora principal, Paula Spaeth Anich, profesora asociada de biología y recursos naturales en Northland College.

“Pero también estábamos interesados ​​en ver qué tan profundo en el árbol de los mamíferos llegaba el rasgo del pelaje biofluorescente. Se cree que los monotremas surgieron del linaje marsupial-placentario hace más de 150 millones de años. Por lo tanto, fue intrigante ver que estos animales que son parientes tan lejanos también tengan pelaje biofluorescente”.

La bióloga señaló que ahora busca trabajar con un equipo australiano para observar la biofluorescencia en otros animales silvestres.

Con información de Eureka Alert.

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